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La esclavitud en Estados Unidos


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En 1815 existían en Estados Unidos 1’3 millones de negros esclavos, aproximadamente, de un total de 8’5 millones de habitantes. El total de población negra sería de unos 1’5 millones. La distribución geográfica de la esclavitud era diversa. En Maryland suponían un tercio de la población, en Virginia la mitad, y en Carolina del Sur hasta dos tercios de su población total. En el Norte era muy minoritaria, y vivía la población negra no esclava.

Unos años antes, en 1808, el tráfico de esclavos había desaparecido, pero no así el comercio clandestino de humanos para abastecer de mano de obra al Sur.

Los esclavos no tenían derechos civiles y podían ser traspasados y/o vendidos. Les estaba prohibido hacer contratos legales, contraer matrimonio y ser propietarios de nada. Las circunstancias personales podían variar en función del carácter del amo, pudiendo darse situaciones de mayor o menor tolerancia.

El Sur de Estados Unidos era una sociedad de blancos, dominada por su sistema de valores e ideas a pesar de la importancia cuantitativa de población negra y de que la misma era el pilar de la riqueza y de la economía. Precisamente, el sistema económico pivotaba sobre la plantación, sostenida por la abundante mano de obra esclava proveniente. El sistema de plantación de tabaco y, sobre todo, de algodón (monocultivos muy rentables) determinó la importancia de un sistema dominado por unas tres mil familias inmensamente ricas que esclavizaba a la mano de obra. La élite generada en el siglo XVIII fue asumiendo su papel y no se cuestionaba el empleo de esclavos para mantener o incrementar su riqueza. Se fue generando una peculiar mentalidad que defendía un supuesto origen aristocrático británico para dicha élite frente a los blancos del norte que, siempre según esta construcción ideológica, serían descendientes de los puritanos y radicales de Gran Bretaña.

La “aristocracia” del Sur desarrolló un planteamiento ideológico y teórico para justificar su preponderancia social, política y económica, así como la esclavitud. Este planteamiento recogía ideas biológicas con argumentos de tipo religioso. El negro sería, en esta construcción teórica, inferior al blanco en inteligencia, ya que el negro no había podido salir de su situación de salvaje si no hubiera sido por el blanco. El clero sureño defendía que esta situación de desigualdad y dependencia había sido querida por Dios.

La lucha contra la esclavitud comenzó en el Norte. La Sociedad Americana de Colonización fracasó en su intento de repatriar negros a África porque en quince años sólo dos mil personas habían sido trasladados. La Sociedad Antiesclavista Americana, fundada en 1833, se planteó la abolición de la esclavitud de forma inmediata. El antiesclavismo se fue convirtiendo en una causa con fuerza creciente en Estados Unidos, unida o en paralelo a otras causas que querían construir un nuevo modelo de sociedad. La diversidad de causas y su dispersión favorecieron que esa nueva sociedad, que terminaría por triunfar, se hiciese bajo las premisas de la burguesía del Norte.

Entre 1835 y 1860 los modelos sociales y económicos del Norte y del Sur chocaron de forma brusca. El Norte, vinculado a los republicanos y con figuras tan importantes como Lincoln, se opuso al sistema esclavista sureño y a su sistema económico de plantación como anticuado. El Sur defendía, en cambio, sus intereses.

 

Doctor en Historia. Autor de trabajos de investigación en Historia Moderna y Contemporánea, así como de Memoria Histórica.

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