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John Wheatley: cristianismo socialista y laborismo

El 12 de mayo de 1930 moría el político laborista de origen irlandés, aunque profundamente vinculado a Escocia, John Wheatley. Los socialistas españoles honraron su memoria en El Socialista, glosando brevemente su trayectoria, e informando de su entierro en Glasgow.

Wheatley fue un personaje interesante en el ámbito del cristianismo socialista británico y del laborismo independiente. En este trabajo nos acercamos brevemente a su figura y obra.

Efectivamente, nuestro protagonista nació en Irlanda, pero a los siete años su familia se trasladó a Escocia, donde comenzó a trabajar como minero a la edad de los doce años, ya que, como bien sabemos, fue muy común el trabajo de los niños en el ámbito minero británico. Pero, también es cierto que pronto abandonó este duro trabajo para vender publicaciones católicas de puerta en puerta, aunque consiguió ser impresor, editor y jefe de una empresa comercial. Wheatley era católico y conjugó sus intensas creencias con el compromiso social y político, influenciado por el cristianismo social. En 1906 o 1907 ingresaría en el Partido Laborista Independiente, siendo una figura clave del movimiento obrero y del laborismo en Escocia. Por otro lado, contribuyó a la creación de la Sociedad de Socialistas Católicos. El Socialista afirmaba que esta organización fracasaría por la oposición de la jerarquía eclesiástica.

Fiel a sus creencias religiosas y políticas se destacó por ser contrario a la entrada del Reino Unido en la Gran Guerra. También estuvo en contra del servicio militar obligatorio, y participó en el movimiento de las huelgas de alquileres en Glasgow. Debemos recordar que el Partido Laborista Independiente fue eminentemente pacifista. Cuando estalló la guerra el Partido Laborista terminó por apoyar la entrada en el conflicto, frente a la postura de los laboristas independientes que se mantuvieron fieles a sus ideas sobre la paz, aunque algunos miembros, partidarios de la participación, terminarían por salirse de la formación.

Volviendo a nuestro protagonista, sabemos que fue concejal en Glasgow, y en 1922 entró en los Comunes. Wheatley sería ministro de Salud en el gobierno de Ramsay Macdonald en 1924. En ese año hizo su gran aportación con una ley sobre viviendas, que permitió una masiva construcción de viviendas sociales.

Wheatley, como James Maxton, y el Partido Laborista Independiente criticaron la que consideraban la deriva conservadora de MacDonald. Eso provocaría que MacDonald no tuviera en cuenta a Wheatley cuando volvió a gobernar en 1929. Es más, se convirtió en un gran crítico del gobierno. Sabemos que Maxton terminaría por conseguir que el Partido Laborista Independiente se saliera del seno del Partido Laborista en 1932, pero eso ocurrió cuando ya nuestro biografiado había fallecido.

Hemos consultado el número 6639 de El Socialista.

Sobre Wheatley, en la red y en inglés: Ian S. Wood, “Jhon Wheatley, the irish, and the labour movement in Scotland”, Journal of Scottish Historical Studies.

Sobre la cuestión de la vivienda podemos consultar un trabajo en la red, y en inglés también, de James J. Smyth & Douglas S. Robertson,” Lost Alternatives to Council Housing? An examination of Stirling’s alternative housing initiatives, c. 1906-1939.” Journal of Scottish Historical Studies.

Doctor en Historia. Autor de trabajos de investigación en Historia Moderna y Contemporánea, así como de Memoria Histórica.