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Henry Mayhew y la pobreza en el siglo XIX

© British Library © British Library

Las consecuencias de la Revolución Industrial generaron no poca pobreza en amplias capas de la sociedad británica, especialmente en las grandes capitales, siendo Londres, en este sentido paradigmática. En un anterior artículo estudiamos el papel investigador en este sentido desempeñado por Charles Booth, pero anteriormente ya hubo distintos personajes interesados en la cuestión social. Entre ellos, sacamos a la luz la figura de Henry Mayhew (1812-1887).

Mayhew fue dramaturgo, periodista y reformista social. Era hijo de un abogado, y con solo 12 años se escapó en un viaje a la India, para luego regresar y estudiar derecho, aunque su verdadera pasión fue el periodismo.

En 1841 fue uno de los fundadores de la destacada revista satírica Punch, así como otras, pero ha pasado a la historia por sus numerosos escritos periodísticos, publicados en el Morning Chronicle, que sacó sus investigaciones sobre la pobreza en Londres. Esos artículos fueron luego recogidos en un libro monográfico, titulado London Labour and the London Poor, publicado en 1851. En el año 1862 salió, en colaboración con John Binny, The Criminals Prisons of London.

Nuestro protagonista se caracterizó por hacer vivos y sensibles retratos de las personas, de los pobres y de los marginados. Al parecer, todo surgió cuando Mayhew publicó en septiembre de 1849 un artículo sobre el impacto del cólera en un distrito obrero, en plena epidemia, surgida en el verano. El periodista convenció al editor del Morning Chronicle para que se realizase una verdadera investigación sobre la realidad social de los trabajadores en Inglaterra y Gales. El periódico formó un verdadero equipo para que trabajara con Mayhew, comenzándose a publicar artículos en el mes de octubre de ese mismo año.

Mientras Mayhew se concentró en Londres, sus ayudantes investigaban por Inglaterra y Gales. Entre el otoño de 1849 y el año 1850 salió un artículo diario.

Todo este trabajo tuvo una gran repercusión en la opinión pública, y generó no pocas polémicas entre los periódicos de la época, influyendo en los socialistas cristianos, en el propio Dickens, y entre los sectores radicales.

Es muy interesante consultar la página que Spartacus Educational dedica a nuestro periodista, así como la que trata del mismo en la Enciclopedia Britannica. El libro de Mayhew está en la red, en Gutenberg.org.

Doctor en Historia. Autor de trabajos de investigación en Historia Moderna y Contemporánea, así como de Memoria Histórica.