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Los Caballeros del Trabajo

Los Caballeros del Trabajo es el nombre de una organización sindical importante en la Historia del movimiento obrero norteamericano, surgida en 1869, pero que nació como sociedad secreta para evitar la represión. Sus fundadores fueron los sastres de Filadelfia, aunque la organización dio un salto en los últimos años de la década de los años setenta. En esa tarea se empeñó Terence Powderly al pretender que los Caballeros del Trabajo se organizaran a escala nacional, con la posibilidad de que ingresaran también trabajadores no cualificados, inmigrantes, afroamericanos y mujeres, amplios sectores laborales que no se habían podido sindicar hasta el momento. Powderly transformó el secretismo inicial, aunque mantuvo una serie de rituales.

El gran salto de los Caballeros del Trabajo está vinculada con la victoria que se produjo, en la recesión de 1884-85, frente a la Southwestern Railway. Este hecho multiplicó la afiliación de forma vertiginosa, ya que se pasó de 100.000 afiliados en 1885 a 700.000 al año siguiente.

En 1886 se multiplicaron las huelgas, participando en las mismas, pero, en realidad, los Caballeros del Trabajo no era una organización muy partidaria del conflicto, sino de la reforma, de la educación y del cooperativismo de productores y consumidores con el fin de crear una sociedad más armoniosa. La idea pasaba por abolir el sistema de salario con el fin de que cada hombre pudiera ser su propio jefe. En sí, no se puede considerar una organización obrera socialista, pero algunos de sus dirigentes regionales sí lo fueron.

El declive de esta organización llegó por la combinación de una serie de factores. En primer lugar, la masacre de Haymarket y la represión posterior perjudicó a los Caballeros, ya que se inició un período de desmovilización obrera. En 1888 había pasado a 280.000 miembros. Pero también fueron determinadas las disputas internas. Al finalizar el siglo XIX ya no era una organización obrera significativa.

Para ampliar el conocimiento del movimiento obrero y del socialismo norteamericanos podemos acudir al trabajo de Marianne Debouzy, “El movimiento socialista en los Estados Unidos hasta 1918”, en la obra clásica dirigida por Jacques Droz, Historia General del Socialismo, en la parte en la que se estudia el período entre 1875 y 1918, obra editada en España por Destinolibro, en 1979, con varias ediciones posteriores.

Doctor en Historia. Autor de trabajos de investigación en Historia Moderna y Contemporánea, así como de Memoria Histórica.